Elliot Aronson, biographie d’un brillant psychologue social

16 décembre 2019
Dans la plupart de ses livres, Elliot Aronson décrit les modèles, les motifs et les effets des procédures de propagande dans la société d'aujourd'hui, ainsi que la façon dont nous pouvons nous protéger de leur manipulation.

Elliot Aronson est l’un des psychologues sociaux les plus reconnus aujourd’hui. Ses recherches sur la dissonance cognitive et, surtout, sa création de la technique Jigsaw se distinguent. Il s’agit d’une méthode d’apprentissage coopératif qui réduit l’hostilité, les conflits raciaux et les préjugés. D’autre part, elle optimise positivement les résultats scolaires en classe.

Fait remarquable, Aronson est la seule personne dans l’histoire de l’American Psychological Association (APA) à avoir remporté les trois principaux prix : pour son travail d’écrivain, pour son enseignement et pour sa contribution à la recherche. En 2007, il a également reçu le prix William James pour l’ensemble de sa vie consacrée à la science psychologique.

C’est un homme aux racines humbles, engagé dans des aspects aussi divers que les préjugés, l’efficacité énergétique, la justice, les conflits, les problèmes de communication, les défis pédagogiques… Il est toujours actif à 87 ans, même s’il a perdu la vue il y a près de 20 ans en raison d’une dégénérescence maculaire.

Il est courant de le voir avec Desi, son Labrador Retriever, un chien-guide avec qui il assiste encore à des conférences. De plus, il continue d’inspirer des milliers d’étudiants, de chercheurs, d’écrivains ou d’enseignants qui voient en lui une référence à suivre.

Elliot Aronson en pied

Elliot Aronson, l’un des psychologues sociaux les plus remarquables du XXe siècle

Elliot Aronson est né à Revere, Massachusetts, le 9 janvier 1932. Comme nous l’avons souligné, ses origines sont très humbles. En réalité, il vient d’une famille en difficulté marquée par la pauvreté. Comme il l’a lui-même expliqué plus d’une fois, il avait à peine les moyens d’aller à l’université. Il y avait des semestres où il devait quitter ses cours et dormir sur les sièges arrière d’une voiture.

Mais tout a changé quand il est entré par erreur dans une classe enseignée par Abraham Maslow. Après cette expérience, il a décidé de quitter le diplôme de droit qu’il avait commencé, pour se consacrer entièrement à la psychologie. Il a obtenu une bourse d’études, Maslow lui-même est devenu son mentor pour plus tard, obtenir le doctorat à l’Université de Stanford. Leon Festinger était son directeur de thèse.

Par la suite, Elliot Aronson a commencé à enseigner dans diverses universités, telles que Harvard, Minnesota ou Texas. Plus tard, il deviendra également une figure de proue à l’Université de Stanford. Son objectif principal a toujours été d’améliorer la coexistence et la qualité humaine de notre société.

Un tel défi a été relevé par Aronson en aidant à comprendre et à réduire les préjugés, la discrimination et les inégalités sociales. Sa tâche a été entièrement consacrée à la diffusion et à la recherche, un effort fertile et passionné qui lui a valu une place sur la liste des 100 psychologues les plus influents du 20ème siècle, selon la Review General of Psychology.

Telles sont les principales contributions qu’Elliot Aronson a apportées à la psychologie sociale.

Elliot Aronson aujourd'hui

La dissonance cognitive

C’est Leon Festinger, professeur d’Elliot Aronson, qui a jeté les bases de la dissonance cognitive, entendue comme l’inconfort psychologique qu’une personne peut ressentir lorsque, en elle-même, coexistent des croyances, des valeurs ou des idées qui, par elles-mêmes, sont contradictoires.

Elliot Aronson approfondit encore plus cette théorie. Il nous a montré à travers des expériences que les gens s’efforceront toujours de paraître rationnels, même si parfois nos idées et nos comportements sont clairement contradictoires.

Un exemple. Nous avons une personne qui fume. Elle sait clairement que cette pratique peut entraîner de graves maladies, mais elle fume encore. Elle souffre donc de dissonance cognitive, et pour mettre fin à cette contradiction et à cet inconfort psychologique, elle finira par générer un comportement pour mettre fin à cette situation : soit elle abandonnera cette habitude, soit elle se dira que ces croyances sont fausses et que rien ne lui arrivera.

La technique Jigsaw selon Elliot Aronson

La technique de la salle de classe Jigsaw est une méthode d’apprentissage coopératif qu’Aronson a créée en 1971 à la suite des conflits ethniques et raciaux qui existaient dans de nombreuses écoles du Texas. Dans cette dynamique, les élèves sont divisés en petits groupes hétérogènes où il y a toujours une combinaison de races et de capacités.

Ensemble et en coopération constante, les élèves doivent atteindre certains objectifs, qui reviennent finalement à l’ensemble du groupe.

Son livre le plus connu : L’Animal social

Dans L’Animal social Elliot Aronson nous révèle en profondeur, et de façon exceptionnelle, comment une personne ou un groupe en vient à développer des préjugés sur un autre groupe ethnique ou racial. C’est un travail exquis et admirable qui nous permet de mieux comprendre le comportement social humain.

Principales leçons tirées de L’Animal social

  • Que cela nous plaise ou non, nous sommes entourés d’autres êtres humains. Nous dépendons de la qualité de ces interactions quotidiennes pour vivre ensemble, pour créer des scénarios plus respectueux
  • Cependant, les gens prennent à peine le temps de découvrir ce que sont les autres. Nous ne communiquons pas efficacement, nous nous laissons emporter par ce que les autres nous disent, par les rumeurs, les stéréotypes et les préjugés. Nous ne savons pas comment nous connecter pour savoir ce qui motive, motive ou inquiète les autres
  • La psychologie sociale est essentielle pour comprendre les besoins et les désirs secrets des gens qui nous entourent
  • De plus, comme le souligne Aronson dans L’Animal social, nous sommes devenus une société fondée sur le conformisme. Nous nous laissons emporter sans penser par nous-mêmes. Nous choisissons les options les plus simples, même si elles ne sont pas toujours les plus humaines ou les bonnes
  • Parfois, nous adoptons même le comportement des autres pour nous sentir acceptés. Nous suivons les critères des autres pour faire partie d’un groupe, même si ce groupe nous amène parfois à générer des comportements inappropriés, voire irrespectueux. Ainsi, si d’autres boivent, nous buvons aussi. Si notre collectif déteste les immigrants, nous aussi
Elliot Aronson et son chien

Elliot Aronson nous invite à comprendre et à réfléchir à ce qui suit : avant de rejoindre un groupe particulier de personnes, assurez-vous que leurs idées, leurs paroles et leurs actes correspondent à vos croyances, vos valeurs et votre compréhension. Évitez la stupidité, évitez l’inhumanité, ce qui nous sépare les uns des autres.

C’est certainement un conseil précieux à prendre en considération.

  • Aronson, E. (2010). Not by chance alone: My life as a social psychologist.  New York: Basic Books.
  • Aronson, E., & Linder, D. (1965). Gain and loss of esteem as determinants of interpersonal attractiveness.  Journal of Experimental Social Psychology, 1, 156-171.
  • Aronson, Elliot. 2003. The Social Animal. 9th ed. New York: Worth.
  • Aronson, Elliot, and Shelley Patnoe. 1997. The Jigsaw Classroom: Building Cooperation in the Classroom. 2nd ed. New York: Longman.